Kik Messenger salvado al borde del cierre

Kik casi estuvo a punto de cerrar debido a su demanda con la SEC. Una compra de MediaLab lo salvó.

El 13 de octubre, la aplicación canadiense de redes sociales y mensajería Kik reveló que está “aquí para quedarse”. Esto fue un aparente cambio de lo que el CEO de la compañía, Ted Livingston, dijo en un artículo en un blog – que estaba considerando cerrar.

Cinco días después se hizo evidente por qué estaba “aquí para quedarse”. El holding con sede en Santa Mónica, MediaLab, había firmado un acuerdo con Kik Interactive para comprar su plataforma de mensajería Kik. 

De la “angel investment” a los 100 millones de dólares de la ICO

En 2009, un grupo de estudiantes de la Universidad de Waterloo en Canadá se reunieron para crear nuevas tecnologías para su uso en teléfonos inteligentes. En octubre de 2010 se lanzó Kik Interactive, llegando a un millón de usuarios en menos de 15 días. La empresa demostró que Twitter podía ser una herramienta poderosa para llevar a cabo una campaña de marketing, ya que las redes sociales eran el principal catalizador.

Mientras desarrollaban el proyecto, los estudiantes habían recibido 4,7 millones de dólares en “Angel investment”. En poco más de un año, el 7 de marzo de 2011, la empresa recaudó 8 millones de dólares en una ronda de inversiones de Serie A. Los esfuerzos de expansión continuaron, y en abril de 2013, la compañía logró recaudar otros 19,5 millones de dólares en fondos de Serie B, siendo Foundation Capital el principal inversor.

El Messenger comenzó a ganar terreno a nivel mundial, y la necesidad de una rápida expansión continuó. Recaudó 38,3 millones de dólares en una ronda de financiamiento de Serie C. Kik tuvo un gran avance en la recaudación de fondos en agosto de 2015, cuando recibió una inversión de 50 millones de dólares del gigante chino de Internet Tencent, la empresa matriz del servicio de mensajería chino WeChat. Con esta inversión, la empresa obtuvo el prestigioso estatus de “unicornio”.

Sin embargo, en 2017, Kik decidió no seguir el camino tradicional de la recaudación de fondos a través de inversores de capital riesgo, sino que optó por una opción de tendencia, una Initial Coin Offering (ICO), Oferta Inicial de Monedas en español. La compañía consiguió recaudar 100 millones de dólares de más de 10.000 participantes en 117 países. Alina Kiselevich, analista de comunicaciones de Enigma Securities, dijo a Cointelegraph:

“Mirando hacia atrás al mundo de las criptomonedas de 2017, es imposible decir que la jugada de Kik no valió la pena, teniendo en cuenta el clima financiero de la compañía en ese entonces y los ‘desafíos’ a finales de 2016 y principios de 2017, antes de la ICO. Sólo la futura resolución con la SEC mostrará la definición real de la situación actual, ayudando a la comunidad a entender si Kik tenía que atenerse a los VC tradicionales en caso de que resultara ser un desastre o si se trataba de un plan bien pensado”.

Kik contra la SEC

Sin embargo, debido al gran volumen de ICOs ilegales que se llevan a cabo en 2017, la United States Securities and Exchange Commission (SEC), Comisión de Valores y Bolsa de los Estados Unidos en español, comenzó a intervenir en el espacio de las criptomonedas, lo que significó un mayor escrutinio para Kik. La primera citación fue emitida por la SEC en enero de 2018, seguida de ocho más en los siguientes cinco meses.

La principal queja que la SEC tenía contra Kik era que la empresa había estado involucrada en la venta de valores no registrados. Desde que se abrió la citación, Kik había estado peleando una batalla cuesta arriba con la SEC. La SEC pintó un cuadro de Kik Interactive Inc. como una compañía con problemas de liquidez en sus últimas etapas. La ICO, según los reguladores, fue el último intento de salvar a la empresa de un fracaso.

La ICO de Kik para los tokens Kin (KIN) tuvo lugar durante dos semanas, del 12 al 26 de septiembre de 2017 y fue una de las más exitosas de todas los ICOs. Recaudó 168.732 ETH, es decir, alrededor de 50 millones de dólares de 10.026 personas repartidas en 116 países. Se recaudaron $50 millones adicionales de inversionistas institucionales. Sin embargo, no alcanzó su objetivo de recaudación de fondos de 125 millones de dólares.

Según la SEC, Kik había violado potencialmente las Secciones 5(a) y 5(c) de la Ley de Valores de 1933, que prohíben la venta de valores que no están registrados en la comisión. Kik fue agresivo refutando a estas afirmaciones, afirmando que “Kin está exento de las leyes federales de valores” porque “posee todas las características de una moneda como Bitcoin y Ether”, que la comisión ha considerado que no son valores.

Price of Kin since the investigation began. Source: Coin360.com

Precio de Kin desde que comenzó la investigación. Fuente: Coin360.com

Desde las alegaciones de la SEC en junio de 2018, el precio del token de Kin ha caído un 71%. Muchos en el espacio de las criptomonedas salieron en apoyo de Kik y Livingston. Anthony Pompliano (alias Pomp), fundador de Morgan Creek Digital Assets, presentó a Livingston en su podcast “Off the Chain” el 30 de mayo. Empatizando con el problemático CEO, Pomp dijo, “Creo que hay mucha gente que está prestando atención a lo que ustedes están haciendo, y francamente animando para que ustedes ayuden a conseguir algo de claridad”.

Timeline of SEC's case against Kik

En cuanto a la ICO de Kik, Robin Meijer, un estratega de marketing en línea de la firma de corretaje de criptomonedas “Bitcoin Meester”, con sede en los Países Bajos, alegó que Kik sabía que se encontraba en una zona legal bastante gris, y se lo dijo a Cointelegraph:

“Creo que KIK sabía que no era legal. Ahora cada país tiene su propia legislación sobre las ICOs, pero creo que podrían haber previsto que esto no terminaría bien, incluso si la hubieran lanzado antes de que hubiera una normativa clara. Desde principios de 2018, los gobiernos y las instituciones financieras han hecho todo lo posible para tratar de regular las ICOs. KIK lanzó su ICO en 2017 cuando las regulaciones eran casi inexistentes. Siento que el KIK está siendo usado como un ejemplo para otras ICO’s.”

Para concienciar y recaudar fondos, Livingston lanzó el Defend Crypto Fund. El fondo fue asumido por la Blockchain Association, un colectivo de defensores involucrados con la industria del Blockchain. El Defend Crypto Fund ha recaudado 5 millones de dólares para luchar contra los cargos presentados por la SEC y otros 1,6 millones de dólares estrictamente asignados a iniciativas ajenas a Kik. David Pring-Mill, consultor para empresas de nueva creación de tecnología y director de Hyperloop Advanced Research Partnership, dijo a Cointelegrpah:

“Kik Interactive estaba entre la espada y la pared. Estaban compitiendo contra Facebook, una compañía que roza el estatus de monopolio cuando se trata de interacciones digitales. Y Kik intentaba hacer algo similar, aunque con un mercado objetivo más definido. Las ICOs pueden facilitar el mismo propósito que las IPOs pero sin el papeleo, las salvaguardias, la transparencia y la supervisión. Kik se opone a que la SEC enmarque el asunto, pero creo que la agencia hizo bien en ir tras esto”.

MediaLab compra Kik Messenger

Parecía que los desesperados esfuerzos para recaudar fondos para luchar contra el caso de la SEC se estaban quedando cortos, y los problemas financieros pusieron a Kik en riesgo de perder su negocio y a numerosos empleados sus puestos de trabajo.

El 24 de septiembre, el CEO de la compañía reveló que cerraría la aplicación Kik, reduciría su personal a 19 personas y se centraría en el desarrollo del token Kin. Incluso con una reducción del 80% de su personal, Livingston se mantuvo firme en su compromiso de luchar con la SEC. Calculó que el cierre de la plataforma reduciría sus gastos en un 85% y que los recursos se destinarían al juicio de la CEE.

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Sin embargo, esas medidas de austeridad nunca se materializaron, ya que el 14 de octubre Kik anunció que estaba “aquí para quedarse” y confirmó el 18 de octubre que MediaLab será el nuevo propietario de Kik, lo que podría dar esperanza a la base de usuarios y empleados de la plataforma. MediaLab, con sede en Santa Mónica, que también posee la aplicación de mensajería Whisper y la plataforma para compartir música DatPiff, asumió la tarea de mantener y mejorar la aplicación Kik Messenger.

La entrada del blog para el anuncio decía que MediaLab vio “algo verdaderamente especial” con Kik, añadiendo que ambos “no son conformistas”. MediaLab tiene planes para mejorar el Messenger Kik, comenzando con la recepción de sugerencias de la comunidad. Aunque antes de las sugerencias de la audiencia, tenía algunas ideas sobre cómo mejorar la aplicación. Quiere hacer “la aplicación más rápida, más fiable y con menos errores”, así como erradicar los robots de spam.

Ahora, Livingston dirigirá su equipo con un enfoque exclusivo en criptomonedas. Sin embargo, el equipo de MediaLab trabajará en estrecha colaboración con el equipo de Livingston para ampliar la integración de Kin.

A pesar de que algunos de los problemas financieros de la compañía están resueltos, los asuntos legales continúan. Los nuevos planes para luchar contra la SEC no han sido revelados por ninguna de las compañías. Los planes para un nuevo modelo de monetización aún no han sido revelados. Kik ha tenido problemas con la publicidad tradicional, e incluso ha rechazado un posible acuerdo porque el modelo de negocio del adquirente propuesto era recopilar y vender datos. Cuando se le preguntó sobre los motivos de MediaLab para comprar Kik, Alina de Enigma Security le dijo a Cointelegraph:

“El hecho de que no declararan nada o mencionaran la demanda ahora, podría decirnos dos cosas: o bien MediaLabs sólo compra la aplicación para el desarrollo posterior y deja los problemas financieros a los ex-líderes, o bien lo compran todo completamente, adoptando todos y cada uno de los aspectos de la compañía. Por ahora es difícil saber qué camino seguirá la nueva dirección, ya que depende completamente de los términos de la carta de intenciones entre los partidos, que por ahora no se han revelado”.

Cointelegraph ha contactado con Livingston y su equipo, pero se han negado a comentar sobre este asunto.

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